Constantinopla, la nueva Jerusalén

Bajo el reinado del emperador Justiniano (527-565), Constantinopla no sólo fue la capital política de un enorme imperio (que se extiende desde el Cáucaso hasta el Atlántico), sino también una capital religiosa. El emperador, que representaba a Dios en la tierra, hizo erigir lo que sería el edificio religioso más grande durante mil años (hasta la construcción de San Pedro de Roma): la Basílica de Santa Sofía. Su nombre proviene del griego hagiasophia y significa "sabiduría divina". No sólo es un edificio gigantesco, sino que además está presidido por una cúpula emblemática de la arquitectura bizantina. Esta cúpula es una simple representación de la esfera celeste: el cielo con su rey, Dios, representado por su hijo y, verticalmente, abajo, en la nave, el emperador que es el teniente de Dios en la tierra. Más de mil años la separan de las demás mezquitas de la ciudad, para las que ha servido de modelo. Mehmet II la transformará en una mezquita, antes de que Atatürk la convierta en un museo que millones de visitantes vienen a descubrir cada año. La Santa Sofía que hoy contemplamos es la suma de las artes bizantinas y otomanas. Entre las obras bizantinas de mayor éxito se encuentra la iglesia ortodoxa de San Salvador en Corona (en griego antiguo, hora significa "fuera de la ciudad", "en el campo"). Si la Basílica de Santa Sofía puede impresionar por su inmenso carácter, es de escala humana y permite una mayor cercanía a sus obras maestras, especialmente a sus magníficos mosaicos. Fue construida en el siglo XI (los mosaicos datan del siglo XIII) y será transformada en mezquita durante el periodo otomano. Durante este período, los mosaicos fueron cubiertos con cal, lo que los mantuvo intactos. Cabe señalar que fue en esta iglesia donde se utilizó por primera vez el color negro en el arte del mosaico. Para los amantes de los mosaicos bizantinos, el Grand Palais Mosaic Museum está situado en el corazón de la ciudad histórica. Cuenta con una de las colecciones más importantes de mosaicos de los siglos V y VI, perfectamente conservada. Mosaicos, frescos, iconos o miniaturas jugaron un papel muy importante en el campo del conocimiento y la educación. Representaban la historia bíblica y, por lo tanto, constituían una especie de libro para personas analfabetas, lo que les permitía comprender mejor la doctrina cristiana. Posteriormente, entre los siglos VIII y X, se prohibieron las representaciones religiosas. Dentro de los templos, el oro, la plata, los mosaicos, el mármol pulido, las piedras preciosas producen radiaciones que representan la luz divina.

Otros restos del Imperio

Otro punto culminante de la capital es el gigantesco hipódromo, que puede albergar entre 30.000 y 50.000 personas. Estaban los "hinchas" de los entrenadores cuyos colores vestían: verde y azul. Los enfrentamientos a veces se turnaban políticamente: los Verdes querían reformas, los Azules eran más tradicionalistas. Como los otomanos no están interesados en las carreras de caballos, el hipódromo no está protegido. Este lugar se llama en la época At Meydanı (Place aux Chevaux), y las paredes y las gradas han dado paso a otros edificios como el Palacio Ibrahim Pasha y la Mezquita Azul. Hoy en día, el obelisco de Teodosio (del templo de Karnak en Egipto) permanece del hipódromo en torno al cual giraban los caballos. Cubierto de jeroglíficos por los cuatro lados, tiene 25 metros de altura. La columna serpentina es uno de los monumentos más antiguos de Estambul. Data del siglo V a.C. y se erigió originalmente frente al Templo de Apolo en Delfos. Representaba 3 serpientes entrelazadas, formando 26 espirales de más de 8 metros de altura. Desafortunadamente, no quedan muchos restos y las cabezas de las serpientes han desaparecido, ya que la ciudad ha sufrido dos grandes incendios y terremotos. Del reinado de Constantino también queda la columna de Constantino erigida en el siglo IV y que alcanza los 32 metros. Esta columna fue originalmente rodeada de bronce, luego reemplazada por anillos de metal que le dieron su nombre en turco: Çemberlitaş (columna rodeada). Estaba en el centro del foro de Constantino, ahora ocupado por caravasares, un hammam y una mezquita.

La capacidad del Imperio para construir es esencial para su supervivencia. Sus inmensos muros resistieron una multitud de asaltos, hasta la aparición de las armas. Bajo el reinado de Constantino, se erigieron nuevas fortificaciones defensivas que fueron consolidadas por Teodosio II en el año 413. Toda la ciudad estaba protegida por 6,5 km de murallas de 12 a 15 metros de altura, con 13 puertas y 188 torres. Esta estructura hizo posible enfrentar a un formidable invasor: Atila, que nunca tomará Constantinopla. Después de la invasión otomana, la muralla fue descuidada. En los últimos años, se ha emprendido una restauración, pero posteriormente se ha abandonado. Hay que decir que no tiene muy buena reputación. Está habitada por personas sin hogar, botellas y basura en el suelo y la base de sus paredes está ennegrecida por incendios encendidos aquí y allá. Otros ejemplos de construcciones incluyen acueductos y cisternas capaces de abastecer a una población de casi 500.000 personas. La cisterna de la basílica (Yerebatan Sarnıcı) que data del año 542, construida bajo la dirección de Justiniano, sigue intacta. Situado en el emplazamiento de una antigua basílica, de ahí su nombre, fue descubierto por casualidad por los otomanos que lo utilizaban para abastecer de agua al Palacio Topkapi. A la hora de visitarlo, hay que imaginarlo lleno de 78.000 m3 de agua. En su interior hay 336 columnas similares, excepto tres: "La columna de los ojos de pavo real", con grabados que recuerdan los ojos del pájaro, que rendirían homenaje a los esclavos que cavaron la cisterna. Los visitantes vienen a tocarla, con los ojos aún húmedos por las lágrimas. Luego las dos columnas con la cabeza de Medusa como base en el fondo del tanque: una con la cabeza hacia abajo y la otra de lado. No existe una explicación real para la presencia de estas figuras mitológicas, pero es probable que estén reutilizando monumentos romanos antiguos. Algunos dicen que fueron usados para mantener alejados a los espíritus malignos. Antes de salir, es costumbre tirar una moneda a la carpa nadando en el agua de la cisterna, ellos le concederán sus deseos! No es de extrañar que su misterioso entorno haya inspirado a los cineastas y que se hayan rodado allí algunas escenas de películas (Buenos besos desde Rusia, Infierno). Además, hay otros dos tanques accesibles al público: el tanque Theodosius II, Serefiye Sarnıcı, ha estado abierto al público desde 2018. Acoge exposiciones temporales y a veces se organizan conciertos. Es mucho más pequeña que la cisterna de la basílica, pero más antigua, porque fue construida bajo Teodosio II en el siglo V. No fue hasta 2010, durante las obras de construcción, cuando se descubrió. El otro tanque conocido como el tanque de 1001 columnas (¡sólo hay 224!) es desafortunadamente usado para la organización de eventos privados. Sin embargo, se puede visitar y sus columnas, que pueden alcanzar de 13 a 15 metros, son más altas que en otros tanques. Podemos notar símbolos grabados en las columnas, son monogramas dejados por los trabajadores. Un poco más arriba de la cisterna de la basílica, en un rincón escondido, están los únicos restos del Millón de Constantinopla construido bajo Constantino (Milyon Taşı). Este monumento, erigido en todo el Imperio Romano de Oriente (más de mil años), fue el origen de las distancias de todos los caminos del Imperio que conducían a Tebas, Petra, Córdoba, Génova, Cartago.... Este edificio representaba el centro del mundo bajo el Imperio Bizantino. Todas las distancias geográficas se midieron desde este "punto cero".

La ciudad fue atacada por persas, hunos y búlgaros, pero a partir del siglo VII, los árabes y su nueva religión se convirtieron en una amenaza. Sin embargo, nunca tomarán Constantinopla aunque la hayan sitiado muy pronto. La capital conserva la supremacía absoluta sobre los mares, gracias en particular a la técnica del fuego griego. A mediados del siglo IX, los búlgaros se convirtieron al cristianismo y estalló una lucha feroz y sangrienta entre los dos pueblos, que resultó en la victoria del emperador más poderoso desde Justiniano: Basilio II (de ahí su apodo de "el asesino búlgaro"). No olvidemos a la única Emperatriz del Imperio, Irene de Atenas, que, a la muerte de su padre, León IV, en el año 780, logró destituir a sus cuñados y fue reconocida como regente del Imperio. Su hijo Constantino VI, que sólo tenía diez años, no era apto para gobernar. Se dice que, más tarde, ella le habría cegado para poder gobernar el Imperio sola. No se llamará a si misma Emperatriz (esposa del Emperador), sino Emperador.

La longevidad de este Imperio se explica por las elecciones juiciosas de Constantino, que le dieron recursos excepcionales. Otra razón de esta supervivencia es la ideología de un Imperio universal, consolidado por el cristianismo, que le ha permitido resistir hasta el final en condiciones a veces muy duras. Constantinopla fue tomada sólo una vez, en 1204, por cristianos que vinieron de Venecia durante la Cuarta Cruzada y vinieron a saquearla. Hoy en día, la cuadriga que se puede admirar en Venecia en la Basílica de San Marcos pertenecía al Hipódromo de Constantinopla. Entonces, el Imperio vivirá otros 250 años, pero Constantinopla pierde su grandeza hasta que es tomada por el sultán Mehmet II. A partir de entonces, se convirtió en la capital de un nuevo Imperio y se llamó Estambul. Cuando el sultán entró en la ciudad el 29 de mayo de 1453, era consciente de que formaba parte de la línea de los grandes emperadores que le habían precedido. El patrimonio de Constantinopla permanece, pertenece a Estambul y forma parte de la ciudad. Esta mezcla entre el Imperio Romano y el Otomano resume bien la ciudad y, aún hoy, Estambul continúa unificando influencias.