La ciudad de Quetzaltenango se encuentra en el suroeste del país, en el departamento del mismo nombre, que está cubierto principalmente por tierras altas frías. Quetzaltenango, la capital del departamento, llamada Xela (pronunciado sheila) por sus habitantes, ocupa un vasto valle a 2.335 m de altura, rodeado de colinas y montañas de origen volcánico. Cerca de seis volcanes, incluyendo el todavía activo Santiaguito, se encuentran cerca de la ciudad. Son una de las grandes atracciones. Situada a 200 km de la Ciudad de Guatemala por la Carretera Panamericana (CA-1) o a 250 km de la Ciudad de Guatemala por la Carretera Internacional del Pacífico (CA-2), es la segunda ciudad más grande del país por población (300.000 habitantes). Es finalmente la capital de una región donde los Mayas Quichés y los Mayas Mam, sus costumbres y tradiciones, están fuertemente representados.

Antes de la llegada de los conquistadores, los Mams Mayas dominaron primero la región y crearon una ciudad, Kulaha. Los Quichés a su vez invadieron este territorio, fundando "Xelaju noj", ubicado en ese momento al pie del volcán Santa María, pero cuya ubicación se trasladó al valle actual. La dominación quiché sobre la región terminó con la llegada de los españoles en 1523 y su jefe Pedro de Alvarado que, después de un año de guerra, derrotó a los quichés y a su jefe Tecun Uman.

La captura de Xelaju (1524) marca la sumisión de toda Guatemala a su invasor europeo. Los indios náhuatl, que acompañaron a los españoles, rebautizaron la ciudad con su nombre actual (Quetzaltenango: "lugar del Quetzal"). Durante el período colonial, la prosperidad de la ciudad creció gracias a las vastas zonas agrícolas que la rodeaban y a su fácil acceso a los principales puertos de exportación del Pacífico. Sede de las autoridades del "Corregimiento de Quetzaltenango" durante la dominación española, la ciudad decidió, en la independencia (en 1821), unirse al Chiapas mexicano. La ciudad se convirtió entonces en la capital del "Sexto Estado de la Confederación Centroamericana", también llamado el "Estado de las Alturas", antes de integrarse finalmente en el Estado guatemalteco en 1840.

Hoy en día Xela, debido a su situación geográfica en el cruce de caminos procedentes de la costa del Pacífico, México y la Ciudad de Guatemala, es un importante centro económico. Para los visitantes, es un centro cultural y turístico de primer orden con sus numerosas fiestas (los Juegos Florales), y sus monumentos arquitectónicos neoclásicos en tezontle, construidos después del terremoto de 1902. Xela se ha convertido gradualmente en una atractiva y dinámica ciudad de provincia, un punto de partida ideal para descubrir los numerosos pueblos, volcanes y lugares de interés de los alrededores durante el día y disfrutar de una animada vida nocturna por la noche que atrae tanto a los locales como a los turistas extranjeros.

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