Bagamoyo fue durante mucho tiempo el principal lugar de la trata de esclavos, practicada por los árabes en África Oriental. Numerosas caravanas acompañaron a los desafortunados que habían sobrevivido a marchas extenuantes y fueron vendidos, intercambiados y enviados a las islas, a la Península Arábiga o a Persia. Los árabes de Shiraz (de Persia) llegaron a este punto de la costa en el siglo XIII y se establecieron a 5 km al sur de la ciudad actual, en Kaole, donde construyeron construcciones bastante grandes. Pero la ciudad declinó por el paso de los portugueses en el siglo XVI. A pesar de la creciente influencia, entonces el establecimiento del Sultanato de Omán en Zanzíbar, Bagamoyo siguió siendo un puerto de cierta importancia, gracias al comercio (esclavos, marfil ...) con esta isla. También fue de Bagamoyo de donde partieron las expediciones de Livingstone, Burton, Speke, Stanley y Grant. En 1868, los Padres Espiritistas se establecieron allí, con el acuerdo del Sultán de Zanzíbar, y construyeron una importante misión, que bien vale la pena visitar. Se cree que son ellos los que trajeron, voluntariamente o no, los dos baobabs de la región, que son probablemente de origen malgache. Los misioneros crearon allí un orfanato para los hijos de los esclavos y reunieron a muchos liberados. Posteriormente, como eran los únicos cristianos en esta costa musulmana, no quisieron ser reconocidos como antiguos esclavos y muchos se convirtieron al Islam. La prosperidad de la misión atrajo a los alemanes, en busca de colonias.

Bagamoyo fue al principio el punto de partida de las expediciones alemanas y la base de su control en la costa. Los alemanes, sin embargo, se encontraron con una fuerte oposición por parte del Liwali, el representante del sultán de Zanzíbar, a pesar de que estaban de acuerdo con ello: de hecho, los árabes tenían una opinión muy negativa de los obstáculos que se ponían en el camino del comercio de esclavos y el creciente control alemán sobre todo el comercio que habían controlado hasta entonces. El Liwali fue guardado en 1888, cuando el barco Leipzig pasó por allí. En 1889, un jefe local, Abushiri, de la aldea de Nzone, 10 km al norte, dirigió una revuelta, pero fue derrotado después de unos meses por las tropas sudanesas y zulúes de los alemanes, y ahorcado en Pangani. Poco después, los alemanes firmaron un acuerdo con el Sultán: África Oriental se convirtió en una colonia bajo el imperio de la ley.
La ciudad fue abandonada más tarde por los alemanes, que hicieron de Tanga su capital debido a las profundas aguas de su puerto. Bagamoyo es, por lo tanto, una antigua ciudad colonial, que ha conservado mucho encanto a pesar de la avanzada dilapidación de sus edificios. Las calles del pueblo están salpicadas de viejas casas coloniales. Muchos de ellos, especialmente los más pobres, tienen puertas bellamente talladas. El estado ruinoso del pueblo y el lamentable estado de las calles (especialmente en la temporada de lluvias cuando el barro invade los callejones) contrastaba aproximadamente con el brillo y el resplandor de los hoteles que se han establecido allí. Cuando el hijo del país, Jakaya Mrisho Kikwete, se convirtió en diciembre de 2005 (y hasta 2015) en el presidente de toda la nación, el asfalto llegó, como por arte de magia, a llenar las aceras de la ciudad y esto, hasta los suburbios de Dar.

La vida de Bagamoyo debe seguir evolucionando hacia una mayor modernidad, al mismo tiempo que aporta su cuota de molestias. El nuevo gobierno de Tanzanía tiene la intención de construir allí el mayor puerto de África, con la asistencia financiera de China. El puerto de Mbegani, situado a unos pocos kilómetros al sur de la ciudad, debería ser capaz de manejar 20 millones de contenedores al año, 25 veces más que Dar es Salaam. La ambición de Bagamoyo es llegar a ser la puerta de entrada de las exportaciones de los países sin litoral de África central y meridional (Uganda, la República Democrática del Congo, Rwanda y Zambia en particular). China, por su parte, considera que se trata de una valiosa oportunidad para sus exportaciones a África: con un puerto de tal capacidad, sólo podrá aumentar su comercio con el continente.

La gente de Bagamoyo es generalmente amistosa, como en muchos otros lugares de Tanzania, pero en opinión de la propia policía, es mejor no andar por ahí después de la noche, y mucho menos ir a Kaole, incluso durante el día (el viaje a la misión, sin embargo, no es un problema). En el Colegio de Artes de Bagamoyo, se realizan ensayos de danza y música tradicional. Desde Bagamoyo, puedes explorar un poco el hermoso río Ruvu e ir a observar, con una máscara y aletas, los muchos peces del islote de Mambakuni. Aprovechen la costa para disfrutar de la abundancia de camarones.

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