Contar la historia de la Gran Barrera de Coral es alinear los arrecifes de coral formando una larga cadena de atolones blancos que se destacan sobre un fondo turquesa. Bajo el agua, ofrecen un espectáculo de cuento de hadas en el que los peces y los coloridos corales se ondulan con las corrientes. Algunos están rodeados de pequeñas islas de coral blanco con una vegetación exuberante donde anidan las aves tropicales.

El mayor arrecife de coral del mundo

La Gran Barrera de Coral es el mayor arrecife de coral y el mayor Patrimonio de la Humanidad del mundo. Se extiende a lo largo de 2.500 km de largo y 2 km de ancho desde la punta del Cabo York hasta el norte de Bundaberg. Se puede dividir en diferentes sectores.

El sur, compuesto de islotes y bancos de coral dispersos hasta 300 km de la costa. Las profundidades alcanzan los 145 m.

Hacia el norte, la profundidad disminuye, el núcleo de la barrera se espesa y el arrecife se acerca a la costa.

En el centro, los bajíos se elevan a 55 m y ya no superan los 35 m cerca del Cabo York. Las pequeñas islas de coral disminuyen entonces para dar paso a un macizo coralino concentrado a 80 km de la costa.

Una invaluable reserva natural

La Gran Barrera de Coral comenzó a formarse al final de la última edad de hielo. Los casquetes polares se derritieron y el nivel del mar subió, sumergiendo las montañas costeras. Los corales se desarrollaron entonces en la cima de las montañas hundidas. Miles de millones de pólipos de coral han puesto los cimientos de la Barrera de Coral con sus innumerables esqueletos. Las anémonas de mar son en realidad animales que agitan sus tentáculos de colores con las corrientes. Estos jardines de coral son un mundo fascinante de cuevas mágicas, formaciones extrañas y plantas hermosas.

Un recurso esencial pero frágil

Sin embargo, la Gran Barrera de Coral es un entorno frágil. El calentamiento global amenaza el futuro de los arrecifes. El aumento de la temperatura del agua impide a los corales la fotosíntesis. Incapaces de asimilar la energía solar necesaria para producir oxígeno y comer alimentos, se descoloran y mueren si la temperatura no vuelve a la normalidad. Los productos de la pesca y la elaboración de productos agrícolas también dañan el ecosistema marino, al igual que el temido acanthaster púrpura, una especie depredadora de la estrella de coral. Con el fin de proteger la Gran Barrera de Coral, se estableció una Autoridad del Parque Marino en 1976. Más recientemente, en 2004, se cerró a la pesca un tercio de la Gran Barrera de Coral. Patrimonio natural y un importante activo para el turismo, es un recurso esencial para Australia y el mundo. La gente viene de los cuatro rincones del mundo para visitar este tramo de coral y sus peces visibles a simple vista hasta 60 m de profundidad. Las profundidades pueden ser exploradas desde observatorios submarinos, barcos con fondo de cristal, buceo o snorkel.

Atención: desde finales de octubre hasta principios de mayo, las medusas infestan las aguas de la costa norte. Estas medusas, de unos diez centímetros de largo con largos tentáculos, son transparentes y prácticamente invisibles en el agua. Las playas en cuestión están señalizadas. En algunas playas hay recintos protegidos para nadar. Los centros turísticos de las islas de la costa y la Barrera de Coral son seguros todo el año.

Arrecifes e islas de coral

La Gran Barrera de Coral contiene tres tipos de arrecifes. Los arrecifes exteriores o Arrecife de Cinta. Forman la franja exterior de la barrera y suelen formar una cadena casi continua. Los islotes de coral se encuentran cuando el arrecife crece por encima del nivel del mar. El agua arremolinada reduce los corales muertos a arena y poco a poco la vegetación echa raíces, dando lugar a islas de coral como Green Island o Lady Musgrave. Por último, los arrecifes periféricos, o Fringing Reef, se forman cerca de las costas, rodeando las islas y a lo largo de la costa. Este es el caso de las islas continentales de Great Keppel y Dunk Island.

Transporte

Sólo se puede llegar a la Gran Barrera de Coral en barco o en avioneta. Hay unas 100 islas a lo largo de la costa de Queensland. La mayoría de ellos están deshabitados porque no tienen agua fresca. En las tranquilas aguas del Paso de Pentecostés, puede alquilar un velero y navegar solo después de una breve sesión informativa en las islas con un piloto local. Se organizan cruceros desde Bundaberg, Gladstone, Mackay, Airlie Beach, Townsville, Cairns y Port Douglas.

Alojamiento

La mayoría de las islas tienen hoteles, pero algunas ofrecen camping e instalaciones como tanques de agua potable, duchas, mesas de picnic y parrillas de barbacoa. Podemos arreglar que un crucero lo deje y lo recoja más tarde. En el caso de las islas que forman parte de parques nacionales, se requiere un permiso para acampar y proporcionar agua y alimentos. Puedes acampar en la Isla Fitzroy, la Isla Dunk, la Isla Lizard, el Gran Keppel y algunas de las Islas Whitsunday. Los permisos de acampada pueden obtenerse en el Departamento de Medio Ambiente y Protección del Patrimonio.

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