Idealmente situado en el rico valle del Río Motagua al que debe su desarrollo, Quiriguá fue un importante centro de la civilización maya, en el corazón de una región densamente poblada. Su verdadero nombre sigue siendo un enigma para los arqueólogos. El sitio hoy en día simplemente lleva el nombre del pequeño pueblo de Quiriguá que se desarrolló en las cercanías. Durante el reciente período preclásico (300 a.C.-250 d.C.), se cree que una comunidad maya prosperó en el sitio actual, en la orilla izquierda del Río Motagua, y en varios otros sitios a su alrededor. Durante los primeros siglos del llamado período Clásico Antiguo (250-600 d.C.), Copán, en la actual Honduras, emprendió una política de expansión que le llevó a codiciar las ricas tierras del Río Motagua. Conquistó fácilmente a Quiriguá. El destino de Quiriguá estaba entonces ligado al de Copán, del que se había convertido en vasallo. Durante el período Clásico (600-900 d.C.), Quiriguá se enriqueció y, bajo la influencia de Copán, comenzó a embellecerse con monumentos y esculturas de arenisca, materiales que los canteros de la ciudad sacaron del lecho del Río Motagua.

El siglo VIII marcó un punto de inflexión en la evolución de Quiriguá. Los habitantes de la ciudad decidieron romper su forzada cooperación con la "metrópoli" y en 725 eligieron a un rey llamado Ciel Cauac. Se produjo una guerra entre Copán y Quiriguá. Terminó con la batalla que, en 737, llevó a la captura de Dieciocho Conejos, rey de Copán, que luego fue sacrificado.

Con esta victoria comenzó la edad de oro de Quiriguá. A instigación de Ciel Cauac, cuya autoridad fue legitimada por sus victorias militares, la ciudad se cubrió de esculturas y enormes estelas de arenisca grabadas con su efigie y gloria, cada una de las cuales pesaba entre 50 y 70 toneladas, la mayor de las cuales tenía casi 11 metros de altura.

En 780, Ciel Cauac abdicó a favor de su hijo Ciel Xul que, como él, continuó la labor de embellecimiento de la ciudad. En el año 800, fue derrocado por parte de la aristocracia, que luego puso a Ciel Jade en el trono.

La escultura más reciente encontrada en el sitio data del 805, cuando reinaba el Cielo de Jade. No se erigieron estelas o monumentos en Quiriguá en ese momento. Parece que la ciudad fue abandonada rápidamente algún tiempo después del reinado de este soberano. Sólo en el siglo XIX fue redescubierto y se convirtió en objeto de una campaña de excavación entre 1880 y 1895.

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