"En el este, muy por debajo de mí, oculto por una ligera niebla dorada, yacía el desierto. Y fue hacia él que me sentí llevada, tomada de nuevo por el ardiente deseo de pasar a través de él. Me sorprendió esta extraña fuerza que seguía empujándome hacia esta vida casi imposible. "Wilfred Thesiger".

El desierto está a la puerta de Abu Dhabi, empujando sus dunas hacia el Golfo, aquí amarillas y grises, allí ocres o habanas, a veces casi nacaradas. Dos fuerzas naturales parecen querer chocar, que orquestan este bárbaro matrimonio de la arena y el agua en las salinas, y los paisajes de lagunas con gigantescas dunas, constantemente repetidas, aquí está el canto de los elementos.

Frontera-desierto, pasaje-desierto, desierto de muerte y vida, el Rub Al Khali, literalmente el "barrio vacío" (¿el barrio de qué?) sería Francia y los países del Benelux totalmente entarquinados, pero atiborrados, en proporciones muy variables, de petróleo, sal y agua.

¿Quieres verlo más de cerca? A 40 km del aeropuerto internacional, en la carretera E33 hacia Sweihan, se atreve con sus primeras dunas. No se parece a nada hoy en día, visto desde el compartimento de pasajeros con aire acondicionado; pero en la década de 1950 todavía había lagunas méharée. El más viejo, el más débil murió en el camino.

En 1931, Bertram Thomas fue el primer occidental en realizar la gran travesía desde la costa de Omán hasta el actual Qatar, unos meses antes que Harry St. John Philby, espía y padre de Kim, el doble agente de la KGB. El verdadero perfil legendario será, por supuesto, Wilfred Thesiger en el 47-48. Encontramos el fuerte donde fue liberado en un palmeral de Liwa (de Al Jawaa, un oasis verde).

En la provincia de Al Gharbia, este horizonte que seguimos con los ojos es otro espejismo en el camino. Un camino tan hermoso, tan bien pavimentado, plantado con millones de árboles en verdes setos de honor, que la meta parece familiar, error supremo. Y esta es la verdadera ventaja de este viaje al borde, que nos hace creer en la comodidad, que también es muy real, para sumergirnos mejor en el universo más inhóspito, seco y remoto que existe.

La ciudad del Jeque

Surgida en 1968 de las arenas pedregosas por voluntad de un jeque Zayed que deseaba ofrecer un techo permanente a cuarenta familias beduinas, bordeada al sur por las dunas que anuncian el Rub Al Khali, la modesta capital de la provincia de Al Gharbia es una encrucijada de asfalto en llamas, alternando un poco de villas desordenadas y pequeños edificios a cada lado de la carretera nacional E45 que une la costa con el desierto. Nada en particular, o casi nada en particular, mantendrá al visitante alejado por mucho tiempo, y aprovechará la oportunidad de llenarse de gasolina y eventualmente encontrar un fresco descanso bajo una palmera en el jardín municipal. Uno de los únicos intereses para el visitante es realmente el hermoso complejo hotelero de Tilal Liwa. Lo ideal es dormir allí al menos una noche porque este hotel, solo en medio del desierto, es absolutamente mágico, como un espejismo de sueño en medio de las dunas. ¡Un deber! Y luego el festival de Al Dhafra ofrece cada diciembre a un público beduino muy numeroso, procedente de todo el Golfo Pérsico, una vuelta a las raíces: quince concursos de belleza y carreras de camellos, carreras de galgos, dátiles, cacerías de halcones, ofreciendo premios por un valor total de más de 15 millones de dólares.

La provincia de Al Gharbia, también conocida como la Provincia Occidental, cubre 60.000 km², el doble del tamaño de Bélgica. Constituye el 70% del total del territorio de los Emiratos Árabes Unidos, pero genera el 40% del PIB del emirato de Abu Dhabi. Se estima que su población total es de 160.000 personas (el 23% de las cuales son nacionales de los Emiratos), es decir, alrededor del 10% de la población total del emirato.

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