A 450 km al norte de Edmonton, casi 80.000 almas luchan por olvidar el frío invernal mientras trabajan: los suelos de la región están repletos de petróleo y, a menos que seas un profesional del oro negro o de la construcción, tienes pocos motivos para perderte aquí. Pero es posible obtener una visita guiada a las plantas de aceite para aquellos que estén interesados: Syncrude y Suncor explican las propiedades del aceite bajo el río Athabasca, al pie de una maquinaria increíblemente enorme. De lo contrario, aquí no hay nada más que petróleo, así que hay dinero que hacer, ganar e invertir. Desde el punto de vista socioeconómico, el fenómeno es fascinante: padres de todo el Canadá dejan a sus esposas e hijos para venir aquí a hacer una fortuna. El problema es que la economía se mueve más rápido que la construcción. Como resultado, estos trabajadores no tienen donde vivir, así que viven bajo techos improvisados esperando ganar lo suficiente para comprar algo sólido. Pero los precios de la tierra están por las nubes y se acercan fácilmente a los de Vancouver, e incluso los precios de los alojamientos turísticos siguen esta tendencia. Sin embargo, la caída de los precios del petróleo ha ralentizado la producción y ha provocado el despido de miles de empleados en Alberta, a partir de 2014. Y después del enorme incendio en la ciudad y sus alrededores en 2016, pasarán muchos meses antes de que Fort McMurray vuelva a un ritmo de vida normal.

Fuego en Fort McMurray

Las imágenes del terrible incendio forestal, cuya causa aún no se ha determinado pero que podría ser obra del hombre, han viajado por todo el mundo. Un invierno muy suave con pocas precipitaciones, seguido de un calor récord a finales de abril y principios de mayo con vientos sostenidos, fueron la causa de la rápida propagación del fuego. El 1 de mayo de 2016, el incendio se produjo en la zona de servicios urbanos al suroeste de la ciudad y provocó la evacuación de los barrios Prairie Creek y Gregoire. Dos días después, como el incendio subestimó su tamaño, se evacuaron otras 12 comunidades (tres de las cuales fueron destruidas entre el 50 y el 90%) y al día siguiente se evacuaron las comunidades de Anzac, Gregoire Lake Estates y Fort McMurray First Nation. Fue literalmente un caos cuando el fuego se extendió a varios barrios y los residentes lucharon por salir de la zona, atrapados entre las llamas y las casas, atrapados en colosales atascos de tráfico. Para facilitar la evacuación, tanto en el norte como en el sur, todos los carriles de la única autopista, la 63, están abiertos en una dirección. Los que habían huido al norte, a los campos petroleros y al Fuerte McKay, se vieron obligados a abandonar la zona unos días más tarde mientras el fuego se abatió sobre ellos. Serán escoltados por las fuerzas del orden en convoyes hacia el sur pasando por Fort McMurray. Milagrosamente, todos escaparon ilesos durante las diversas evacuaciones. Sólo dos personas murieron en un accidente de coche en la autopista.

Además del gran despliegue de las fuerzas canadienses, los bomberos de todo el país y todo el equipo que lo acompaña (camiones cisterna Hércules, helicópteros, etc.), varios países han ofrecido su asistencia al Canadá, entre ellos Australia, los Estados Unidos, Israel, México y Rusia. Sin embargo, el Primer Ministro rechazó estas ofertas, afirmando que el país tenía suficientes recursos materiales y humanos para hacer frente al incendio. Al final, el incendio causó daños por valor de 3.580 millones de dólares, lo que lo convirtió en el desastre natural más costoso de la historia del Canadá, sin mencionar las casi 600.000 hectáreas totalmente devastadas. Finalmente fue controlado el 4 de julio, dos meses después de que el fuego comenzara. Si bien las instalaciones petroleras no se vieron afectadas en última instancia, la producción se redujo en un promedio de 1,2 millones de barriles por día, lo que privó al PIB de la provincia de 1.000 millones de dólares. A principios de junio, los residentes comenzaron gradualmente a regresar a sus hogares, pero muchos se quedaron sin hogar cuando barrios enteros fueron arrasados por las llamas. La reconstrucción llevará tiempo...

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