Fundada en 1857 por el Rey Mindon, la última capital de los reinos birmanos, Mandalay fue también capital del budismo y sigue siendo hoy en día la capital cultural de Birmania. Al igual que sus principales monumentos, la ciudad no se construyó en un día sino en un año, como la profecía de Buda. Según la leyenda, Buda, acompañado por su discípulo Ananda, conoció al ogro Candamukhi (o cara de la luna) de la colina de Mandalay durante una visita a la tierra. La ogresa la acogió con la suficiente calidez como para que Buda le prometiera que renacería como rey de una gran capital, construida al pie de la colina sagrada, en el año 2400 de la era budista. A través del juego del renacimiento, fue el Rey Mindon quien, ese año (1857), cumplió la profecía y trasladó la capital de Ava dentro de los muros de la fortaleza aún en pie.

Capital religiosa, Mandalay también era una capital cultural. La gente venía aquí desde toda Birmania para buscar actores pwe, reputados como los más dotados del país. La educación impartida en los numerosos monasterios de la ciudad desarrolló una particular receptividad al teatro jataka entre los jóvenes. Del mismo modo, la ciudad tenía los mejores maestros titiriteros.

Aún hoy, Mandalay irradia en toda Birmania por la fama de sus artistas y artesanos. Si el Festival del Agua es violento en Yangon, es cultural en Mandalay, donde presenta tropas de Tailandia. Pero Mandalay también puede considerarse como la nueva capital económica del país, impulsada por la importante y poderosa comunidad china, que llegó por la carretera que conecta Birmania con Yunnan. Esto se evidencia en las grandes casas de varios pisos de la zona residencial, construidas al estilo chino, y en los coches con ventanas ahumadas aparcados a su alrededor.

Desde la invasión mongola a finales del siglo XVIII, la primera ola de inmigración china fue musulmana. Cosmopolita, la capital del budismo tiene ahora 64 mezquitas, y el canto matutino del muecín se escucha regularmente allí.

Si Mandalay parece muy abierto, cuando vienes de Yangón en particular (el urbanismo es totalmente diferente allí, y la ciudad es enorme y muy aireada), también tiene su ciudad prohibida. El imponente foso y los contrafuertes del palacio nos recuerdan que Tatmadaw está vigilando...

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