24 km de Amsterdam y 59 km de La Haya. Esta gran ciudad de unos 158.000 habitantes, capital administrativa de la provincia de Holanda Septentrional (y no, ¡no es Ámsterdam!), tiene muchos encantos y activos que la convierten en una de las ciudades más interesantes del país. Junto con otras ciudades de la región (Delft, Leiden, Dordrecht, Gouda...), forma parte de lo que comúnmente se conoce como "el secreto de Holanda". Dos palabras resumen el tono de esta ciudad burguesa, una especie de suburbio chic de Ámsterdam: lujo y serenidad. Haarlem debe su desarrollo a dos actividades prestigiosas y tradicionales: el cultivo de plantas de bulbo (tulipanes, jacintos...) y la industria textil. Sus restaurantes, tiendas y anticuarios, su arquitectura donde los edificios renacentistas rivalizan con las residencias burguesas de los siglos XVII y XVIII, respiran el tipo de magnificencia que caracteriza a las pinturas maestras expuestas en el Museo Frans Hals. Haarlem, acunado por el Spaarne, un río que serpentea por la ciudad, atravesado por algunos canales, está lleno de pequeños y bien escondidos refugios de paz, llamados hofjes, esas casas que rodean un patio interior lleno de flores en verano y que en su mayoría fueron antiguos lugares de caridad (hospicios, orfanatos...). Haarlem es también la capital del tulipán, cuyos campos de flores de primavera se extienden, desde el siglo XVII, hasta las puertas de la ciudad.

Ya mencionada en las crónicas del siglo X (y por lo tanto fundada un poco antes), la ciudad tuvo un comienzo difícil. La leyenda dice que fue salvada de ser tragada por uno de sus inteligentes hijos, que bloqueó una grieta en una presa en Spaarndam con su dedo. En el siglo XII Haarlem adquirió los derechos de ciudad y se convirtió en la primera capital del condado de Holanda. A finales de siglo, fue dotada de fortificaciones (de las que hoy en día sólo quedan unos pocos vestigios). A partir de entonces, experimentó una fuerte expansión (construcción de una catedral en su centro, nuevas fortificaciones en el siglo XIV, desarrollo del comercio...). Durante el invierno de 1572-1573, al comienzo de la Guerra de la Independencia, esta buena ciudad vivió algunas horas trágicas. Después de siete meses de obstinada resistencia al asedio español, escapando de la más completa hambruna sólo gracias a los suministros que llegaban en patines de hielo a través de los canales, se vio obligada a rendirse, lo que la despiadada venganza del Duque de Alba convirtió en una masacre de la población.

Tras una breve ocupación, Haarlem abrió sus puertas a los ejércitos confederados, seguidos de cerca por desertores protestantes (Amberes y Francia), que contribuyeron al renacimiento de la ciudad. En el siglo XVII comenzó un período de prosperidad, debido en parte a la fortuna del tulipán y al desarrollo de la industria textil. Los talleres de pintura de Haarlem, entre los mejores de Holanda, acogieron a maestros como Frans Hals, Pieter Saenredam o Jacob van Ruysdael. Sin embargo, la ciudad y su región no se libraron de la recesión debido a la feroz competencia con Inglaterra.

Sin embargo, a mediados del siglo XIX, durante el reinado de William II, Haarlem recuperó cierta vitalidad. La política de grandes obras favoreció la reactivación de la economía urbana, en particular gracias al drenaje del Haarlemmermeer (un gran lago transformado en un vasto campo dedicado a la floricultura) y a la industrialización de la región. Hoy en día, esta hermosa y gran ciudad, que no sufre en absoluto de su proximidad a Amsterdam, ha sido capaz de entrar en la modernidad sin renunciar a sus tradiciones.

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