Con sus 174.000 habitantes, Heraclion es la ciudad más grande de Creta y la sexta más grande de Grecia. También ha sido la capital desde 1971, después de suceder a Hania (Chania). El puerto de esta moderna ciudad rodeada de imponentes murallas venecianas es el más importante de la isla. Víctima de la última guerra, Heraklion no es quizás la ciudad más bella de Creta y sin embargo es casi un punto de paso obligatorio para los visitantes que llegan a la isla en avión o en barco (¡excepto los que llegan en barco o en avión a Hania o Sitia!).

Las casas de la ciudad son dispares y sus sitios turísticos no están entre los más bellos de Creta. Pero a pesar de ello, Heraclion tiene un cierto encanto destilado por su viva vitalidad, que es particularmente placentera durante un paseo por las animadas calles del centro de la ciudad; y por sus pocas plazas tranquilas y sombreadas a los pies de las iglesias donde se puede observar la vida local fluyendo tranquilamente junto al zumbido de las máquinas. Una ciudad estudiantil, Heraklion tiene una población joven.

Es una de las pocas ciudades de Creta (si no la única) que no está totalmente orientada al turismo. Esta ciudad capital circular de tamaño modesto también tiene hitos históricos que justifican al menos una parada de un día en su viaje. Desde el viejo puerto, en el camino de vuelta al centro de la ciudad, pasará por viejos edificios que son testigos de un pasado glorioso lleno de historia. Los diferentes ocupantes de la ciudad (árabes, romanos, bizantinos, turcos) dejaron cada uno su huella en lo que se ha convertido en una ingeniosa mezcla de diferentes estilos: fuente turca, fortaleza veneciana, iglesias bizantinas, etc.

La visita al museo arqueológico es imprescindible, aunque sólo sea para descubrir, concentrados en un mismo lugar, muchos vestigios de la civilización minoica y para sumergirse en esta cultura temprana que marcó fuertemente la historia de Grecia y de Europa. En términos prácticos, Heraklion es perfecto para organizar su estancia ya que concentra todos los servicios turísticos (agencias de viajes y alquiler de coches) a precios atractivos.

Historia

Los rastros más antiguos de habitación del actual sitio de Heraklion datan del período minoico. Las excavaciones arqueológicas han sacado a la luz algunas viviendas aisladas en el centro de la ciudad actual, así como asentamientos más grandes en las colinas circundantes al este de Heraklion. La geomorfología de la ciudad, aguas abajo del río Katsampas, en el que desembocaba el río Kairatos, la única ruta natural entre Knossos y el Mar Egeo, explica el desarrollo y crecimiento del puerto al este de la ciudad desde el período minoico. Sin embargo, la aglomeración que lleva el nombre de Heraklion y que data del siglo IX a.C. estaba situada entre las actuales calles Dédalo y Epiménides, alrededor de las cuales se extiende ahora el centro de la ciudad. El nombre de la ciudad se debe a Idaios Heracles, quien según la mitología griega fue uno de los sacerdotes encargados por Hera de vigilar al recién nacido Zeus para que se librara de la ira de Cronos. Este Heracles que muy probablemente evolucionó con el tiempo en Heracles hijo de Zeus es, según la leyenda, el primero en haber establecido, con sus hermanos, las competiciones de carreras en Olimpia y el primero en haber elegido la corona hecha de ramas de olivo para los ganadores. Siendo así, la leyenda es sólo el testimonio de una Creta minoica donde las competiciones atléticas eran el centro de la vida palaciega, cuya prueba se puede encontrar, maravillosamente bien conservada, en los frescos de Knossos. Durante el período bizantino, y más precisamente entre los siglos IV y IX d.C., la ciudad fue conocida como Kastro, Fortaleza, lo que implica que se produjo una fortificación y da testimonio de la importancia estratégica del lugar. Poco después, entre 824 y 961, los árabes se asentaron aquí y establecieron una ciudad fortificada en este sitio, que pronto se convirtió en el centro de la esclavitud en el Mediterráneo oriental. Esta ciudad fue llamada El Khandak por las amplias y profundas zanjas que rodeaban las murallas, porque khandak significa "zanja" en árabe. Este nombre se cambió a Khandakos cuando los bizantinos dirigidos por Nicéforo Phokas recuperaron el control en 961. A su vez, los venecianos se apoderaron de ella y le cambiaron el nombre por el de Candia, que pronto se convirtió en el nombre que designaba a toda la isla. Durante los cuatro siglos al servicio de la República, Candie experimentó un crecimiento significativo y se expandió considerablemente. Los edificios principales fueron construidos entonces, sirviendo como relevos para la autoridad de Venecia. Al mismo tiempo, los notables de la República construyeron magníficas segundas residencias en el casco antiguo. Entre 1648 y 1669, un largo asedio de 21 años puso sin embargo fin a la próspera dominación italiana, que fue tomada por los turcos. Heraclion fue así la última ciudad de Creta en caer bajo el yugo de los invasores turcos. La Francia de Luis XVI también participó, brevemente y sin éxito, en esta lucha junto con los venecianos en 1668 y 1669.

Con la llegada de los turcos, la ciudad cambió su nombre de nuevo a Megalo Kastro (Gran Fortaleza). Durante los siguientes dos siglos de ocupación otomana, Heraclion perdió su prestigio y gracia y se convirtió en una base militar autoritaria. Después de estos años oscuros, la independencia y la anexión a Grecia en 1913 marcaron un renacimiento. Sin embargo, en 1941, la ocupación del ejército alemán anunció el comienzo de otro período difícil, afortunadamente más corto, pero todavía se puede percibir el estigma que queda en la población cretense. Desde el decenio de 1960, Heraclion se ha convertido en el símbolo de la apertura de Creta al turismo de masas, y en 1971 recuperó su condición de capital de la isla, sucediendo a la ciudad de Hania, que entonces se consideraba demasiado remota y menos dinámica. Como centro administrativo y financiero de Creta, Heraclion es hoy el relevo de todas las decisiones e iniciativas que benefician a los habitantes de la isla, como cualquier capital digna de ese nombre.

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