Sfax viene de "safaqus" en árabe. Según la leyenda comparable a la de Didon, "Safa" sería el nombre de un escudero del príncipe aglabí fundador de Sfax en el siglo IX y "qus" ("corte") vendría siempre según la leyenda de una orden del príncipe para delimitar la ciudad usando la expresión: "Cortar la piel de la carne en tiras finas". "Heredera de un antiguo asentamiento llamado "Taphrura" en latín, la ciudad era un centro estratégico y comercial. Gozó de prosperidad y excelencia hasta la invasión Hilaliana del siglo XI, seguida de la ocupación Normanda (1149-1160). Ciudad marítima, sujeta a incesantes incursiones de las naves cristianas, no recuperó la estabilidad política hasta el siglo XVI.

Sfax, un puerto muy importante, es una ciudad industrial (la segunda más grande del país en términos de población con 280.000 habitantes, la Gran Sfax tiene unos 500.000 habitantes y abarca 220 km², es decir, tanto como la aglomeración de Túnez). La ciudad exporta principalmente aceite de oliva, almendras y pescado fresco o congelado. Como el mayor productor nacional, la gobernación produce en promedio el 40% del aceite de oliva del país y el 30% de sus almendras. También explota el petróleo y más de un millón de toneladas al año del yacimiento de gas natural de Miskar. La actividad comercial es local y regular, el centro es el de una verdadera ciudad de trabajo. Sfax no tiene mucho que ofrecer al turista. El contraste es, por lo tanto, muy llamativo para los que vienen de Djerba o incluso de Sousse. Si, afortunadamente, no le ha desanimado la falta de monumentos romanos, playas edénicas y zocos pintorescos, Sfax le mostrará una faceta verdadera y sin adornos del Túnez moderno, activo y abierto al mundo. La gente, conocida por ser grandes comerciantes, es menos apremiante, casi indiferente, y se puede pasear libremente por las calles, alrededor de la plaza central, o sentarse en las terrazas de los cafés sin ser observado o abordado como un potencial benefactor.

Es por lo tanto, para el viajero curioso, una ciudad tranquila cuyo interés, muy actual, reside en su vida cotidiana. Esta inmersión en la actualidad no le impide interesarse por el museo, suficientemente rico en hallazgos arqueológicos, en Thyna, o descubrir la medina, raramente visitada por los turistas (a menudo sucede que usted es el único extranjero), da una idea de la vida que siempre ha tenido lugar en estas estrechas calles salpicadas de tiendas, gritos, colores y productos de la vida cotidiana.

No hay ninguna playa en Sfax, su litoral está ocupado principalmente por su puerto; es así que en las islas Kerkennah, a media hora de ferry desde allí, los sfaxianos tomarán el sol, o mientras bajan por la costa hacia Mahrès.

Al final, Sfax realmente merece una parada. Situada a mitad de camino entre Djerba y Sousse, la ciudad es un excelente lugar para cortar un largo viaje entre los dos balnearios. Vea por ejemplo Dar Baya, nuestra casa de huéspedes favorita: un magnífico hotel con encanto en medio de la medina.

Es bueno saberlo: la medina está cerrada los lunes. Además, la ciudad de Sfax tradicionalmente se acuesta temprano (aunque se está animando un poco), por lo que es mejor no llegar demasiado tarde para salir a cenar, de lo contrario encontrará las cocinas cerradas.

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