Fue en el siglo XV, el período de los Grandes Descubrimientos, cuando los primeros portugueses descubrieron la isla de Madeira. Los territorios ocupados por la actual capital estaban entonces cubiertos de hinojo silvestre. Así, se dice que Funchal viene de la palabra "funcho", que significa hinojo en portugués. La primera impresión es impactante cuando el avión rasga el velo de nubes y los altos acantilados de la isla se elevan enigmáticamente. Primero se pasa por alto la Punta de São Lourenço, luego el avión continúa paralelo a la costa antes de hacer un giro completo en U y aterrizar en la nueva pista, como si se aferrara a las laderas de la montaña. En un día despejado, la vista es magnífica: las casas de blanco brillante se mezclan con el verde de las colinas y el azul del océano en un fascinante caleidoscopio de colores. Se aferran a las laderas, se anidan en los huecos de los barrancos; el bosque parece empujado hacia las alturas. El sur de la isla da una impresión de congestión, o al menos de confusión. Es la costa más soleada de la isla, y por lo tanto la más popular. De hecho, no encontrarás los rincones más salvajes, pero la capital, Funchal, inevitablemente atrae al viajero, por sus comodidades y su encanto histórico; y además, las costas soleadas son muy agradables a la vista, aunque no se pueda nadar allí, son tan escarpadas, por no decir dramáticas... Luego están las piscinas naturales, llenas de agua de mar, algunas playas y los innumerables museos esparcidos por Funchal.

A unos 30 km al oeste del aeropuerto, Funchal (unos 112.000 habitantes) es una gran ciudad (por el tamaño de la isla), de estilo colonial, toda blanca, que surge del mar, ocupando una vasta cuenca de anfiteatro orientada al sur. La ciudad fue creada por Zarco, uno de los dos descubridores de la isla, en la desembocadura de tres ríos. Un monumento está dedicado al navegante, y muchos lugares y señales comerciales se recomiendan del "padre" de la isla. Porque la capital está particularmente ligada al mar. Su puerto sigue siendo el cordón umbilical que conecta la isla con el resto del mundo. Cada tarde, toda la ciudad viene a tomar un poco de aire fresco a lo largo del océano, en el muelle y alrededor de la marina donde navegan los veleros que pasan. Comentamos los nuevos diseños dejados por cada barco, según una tradición que vino de las Azores y que ha sido respetada por todos los navegantes desde entonces. Es muy chic tener un velero, incluso uno modesto, cuando eres de Madeira, e invitar a tus amigos a una copa. El puerto es uno de los pocos lugares de la ciudad donde puedes alejarte del bullicio y el tráfico en las calles.

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