Población: 632.013 habitantes (1.336.720 habitantes en toda la aglomeración). Cochabamba está situada a una altitud de 2.560 m en los valles de la Cordillera de los Andes. A lo lejos se ve el monte Tunari, que domina esta parte del país desde la cima de sus 5.023 m. La explosión demográfica empujó a la ciudad hasta Quillacollo y, paralelamente a la nueva carretera, hacia Santa Cruz (Chimoré-Yapacaní). Al norte, en las estribaciones de los Andes, se extienden los hogares de las Cochalas más ricas. El centro de la ciudad se encuentra entre la Avenida Ayacucho al oeste, la Avenida de las Heroínas al norte, la Avenida San Martín al este y la Avenida Aroma al sur. La Plaza 14 de Septiembre presenta un conjunto arquitectónico de estilo bastante mediterráneo, con arcadas, antiguos bazares, cocoteros y la catedral de la ciudad. En medio de la plaza (¡el centro geográfico del corazón de Bolivia!), un fabuloso cóndor multicolor, un verdadero manifiesto de arte kitsch, se sienta orgulloso de estar entronizado.

Desde San Martín y la intersección con el Aroma, comienza "la Cancha", el mayor mercado urbano del país. Aquí puedes encontrar desde un simple alfiler hasta una caravana de llamas, desde zapatos de marca occidental hasta consolas de juegos y otros gadgets electrónicos... La colina de San Sebastián marca el sur de la ciudad. No muy lejos está el aeropuerto Jorge Wilsterman. Ese es precisamente el nombre del club de fútbol de Cocha, que probablemente se puede ver jugando en el estadio de Capriles, hacia el norte de la ciudad, en el distrito de Cala Cala. Es la parte más hermosa de Cochabamba, con El Prado, con sus cafés y restaurantes.

Historia

En 1542, los primeros colonos españoles llegaron al valle de K'jocha Pampa, cerca del pueblo quechua de Kanata. El 2 de agosto de 1572, por orden del virrey Francisco de Toledo, se fundó la ciudad de Oropeza. En sus inicios como centro agrícola, la ciudad se estableció cerca del río Rocha y pronto desarrolló la vocación comercial que la caracterizaría a partir de entonces. Con la llegada de los telares, también se desarrolló aquí un embrión de industrialización, que duró hasta la década de 1850. Este aspecto es a menudo ignorado por los historiadores económicos que tienden a pensar que la revolución industrial tuvo lugar sólo en Europa y América del Norte.

A partir de 1812, la resistencia contra los españoles se organizó en Cochabamba. Sin embargo, después de varias batallas en los valles circundantes, el ejército español entró en Cochabamba. Goyeneche, que comanda el ejército, no tiene idea de que la batalla más terrible está por venir. El 27 de mayo, el general Goyeneche, que cree estar en territorio conquistado, tendrá que enfrentarse a un ejército muy extraño en el cerro de San Sebastián. Como en una tragedia de Racine, las mujeres, los ancianos, la mayoría de los cuales habían perdido a sus hijos o maridos en batallas anteriores, defenderán Cochabamba hasta la muerte. Después de lo cual, la ciudad será saqueada. Esta epopeya de mujeres y hombres de la ciudad de Cochabamba está relatada en la novela Juan de la Rosa de Nataniel Aguirre, soldado de Bolívar, que firmó allí, probablemente el mejor libro de la literatura boliviana. Si eres hispano, asegúrate de comprarlo.

Hacia finales del siglo XIX, Cochabamba experimentó un declive económico causado por el final del ciclo de la plata. Debe su supervivencia sólo a la producción de una asombrosa bebida de maíz, fermentada con saliva en gigantescas ánforas de terracota. Es la chicha, la bebida quechua de la que Cochabamba y Valle Alto son los mejores productores.

Después de la reforma agraria de 1953, el Valle Alto se hundió en una violencia que ya se había gestado entre los campesinos desde el final de la Guerra del Chaco. Jesús Lara, escritor cochabambino (1898-1980), relató en sus novelas Surumi y Wiñaypaj estos conflictos que han marcado fuertemente a la sociedad cochabambina. Siguieron una serie de "vendettas" entre antiguos campesinos de Gamonal (terratenientes) y otros campesinos, con la posesión de las tierras más fértiles como principal cuestión en juego.

Hoy en día, Cochabamba ha cedido a Santa Cruz su posición como segunda ciudad del país. Para que conste, sus habitantes se definen con cierta ironía como los mejores "artículos de exportación de Bolivia". Más de 100.000 de ellos viven en Washington D.C. (la primera minoría de habla hispana en la capital de los Estados Unidos).

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