Limitada por la Península Malaya al norte, el Mar de Java y la isla del mismo nombre al este y el inmenso Océano Índico al suroeste, Sumatra es la isla más occidental del archipiélago indonesio. Con una población de casi 51 millones de habitantes, está dividida en 10 provincias. Tiene aproximadamente 400 km de ancho y 1.700 km de largo. Con 473.600 km², es la sexta isla más grande del mundo (aproximadamente del tamaño de Irak). Está atravesado por el ecuador al norte de Bukittinggi. La isla está formada por una cadena montañosa que se extiende a lo largo de la costa oeste, con picos que alcanzan más de 3.000 m.

Estamos en el cortafuegos y unos cien volcanes, de los cuales unos quince están activos, se alinean en la cadena. El pico más alto, el Gunung Kerinci, alcanza los 3.805 m. Sumatra es considerada por todos como uno de los puntos críticos para la actividad sísmica en el planeta. El 26 de diciembre de 2004, un enorme terremoto, uno de los más grandes jamás registrados en la memoria humana, sacudió el océano frente a Sumatra, causando una enorme ola de poder destructivo nunca antes imaginado. Fue entonces cuando las televisiones de todo el mundo descubrieron la región de Aceh, en el norte de la isla; una región en la que murieron más de 170.000 personas, arrastradas en pocos segundos por la mortífera ola. Unos meses más tarde, otro terremoto sacudió la isla de Nias, causando más desastres humanos y materiales.

La gente de Sumatra, como todos los indonesios, estaba acostumbrada a los terremotos, que son extremadamente frecuentes en esta parte del mundo pero nunca tan destructivos. Por lo tanto, hay que tener cuidado al visitar la costa occidental de Sumatra, aunque nadie puede predecir dónde y cuándo puede ocurrir un terremoto.

La costa este de Sumatra es una vasta llanura cubierta de jungla y pantanos que están desapareciendo lentamente bajo un manto de manglares en el Estrecho de Malaca. Entre la cadena de islas del este, frente a la costa de Sumatra, las más conocidas son Pulau Nias y las islas Mentawai. Sumatra disfruta de un clima tropical. Es muy caliente y húmedo. La temperatura es a menudo de alrededor de 30°C. Afortunadamente, la mayoría de las atracciones turísticas se encuentran en las montañas donde la temperatura es más suave. Enero, febrero, octubre y diciembre son los meses más lluviosos.

Durante la época de las Indias Holandesas, los holandeses transformaron inmensos bosques tropicales en plantaciones (árboles de caucho, café, tabaco). Sin embargo, todavía hay algunas áreas enormes en el norte, cerca del Parque Nacional de Gunung Leuser y en el centro oeste, que todavía no han sido domesticadas por las manos humanas. Pero es sólo cuestión de tiempo...

Sumatra es una isla fabulosa y exuberante donde vive una fauna compuesta por innumerables especies que se han vuelto muy raras y a menudo amenazadas como los orangutanes, el tigre, el rinoceronte de un cuerno.

La población de Sumatra cuenta con una gran variedad de grupos étnicos de muy diversos orígenes, reforzados por la trasmigración con Java: los Acihais, los Bataks, los Minangkabaus, los Niassais, sin olvidar otros muchos como los malayos, javaneses, bugis, chinos? Se hablan no menos de 49 idiomas. Sus 51 millones de habitantes (es decir, una densidad de casi 110 habitantes por km², muy baja en comparación con Java) se reúnen en unas pocas grandes ciudades, cuando no están dispersos en vastos bosques impenetrables.

Económicamente, la pimienta, el alcanfor, la resina de benjuí, el cacao, el café, la caña de azúcar, el tabaco y el caucho hicieron a su vez la riqueza de Sumatra. La isla es muy rica en recursos naturales como el oro y la plata. Los indios Suvarnabhumi ya apodaron a Sumatra, "la isla dorada". El petróleo (Jambi, Palembang y Pekanbaru) y el gas natural (Llokseumawe) los han destronado. El primer pozo de petróleo se remonta a 1871. Hoy en día, produciendo el 60% del petróleo del país, Sumatra es la gallina de los huevos de oro del archipiélago. Carbón, estaño, bauxita... No obstante, las producciones tradicionales siguen siendo prósperas, como el caucho, el aceite de palma, el 80% de la producción indonesia y las maderas preciosas. Las plantaciones de tabaco alrededor de Medan son famosas desde que los holandeses introdujeron esta planta en el siglo XIX. El norte de Sumatra es la parte más famosa de la isla. Los sitios más interesantes para visitar son Danau Toba (Lago Toba), Berastagi, y Bukit Lawang y sus orangutanes. Pulau Nias es más difícil de alcanzar, su encanto es difícil de ganar. Las islas Mentawai son famosas por su "Gente de las flores".

El oeste de Sumatra es famoso por sus paisajes salvajes compuestos de selvas, lagos rodeados de volcanes. Su capital es Padang. Ha dado su nombre a una deliciosa y muy picante cocina que se puede disfrutar en toda Indonesia. Para descubrir Sumatra, tienes que tomarte tu tiempo. Las distancias que hay que cubrir, a menudo en autobús, son interminables y muy cansadoras. Tal vez se decepcione, porque estas tierras no son fáciles de domar. Los turistas a menudo son acosados por todo tipo de matones. No te ofendas demasiado, aunque a veces te estropee el buen humor. El contraste es sorprendente y sin duda le molestará. Toma distancia y mantén la calma, déjate llevar por un estilo de vida totalmente diferente y por recuerdos inolvidables. Sin embargo, hay que evitar ciertas áreas. La provincia de Aceh ha estado muy turbulenta últimamente. Desde tiempos inmemoriales, digamos, los grupos armados han tratado de imponer la independencia de esta región para crear un estado islamista alentado por el imán de la gran mezquita. En sus sermones, explica que las parejas adúlteras deben ser apedreadas hasta la muerte y los ladrones deben ser amputados...

Historia

A principios de nuestra era, la isla ya era conocida por sus exportaciones de especias y maderas preciosas. Su reputación es tan grande que llega al Medio Oriente y luego a Europa. La historia de Sumatra está muy influenciada por la historia del Estrecho de Malaca, la ruta más transitada que aún hoy se utiliza entre China y la India, detrás del Canal de Suez. En el siglo VII, el Imperio Sriwijaya, con base en Palembang, se extendió por toda la región hasta Indochina y Formosa. De ese tiempo, sólo quedan unos pocos restos. En 1025, el Imperio Sriwijaya fue atacado por un rival del sur de la India: el rey Ravendra Choladeva.

Esta región será dominada más tarde por un reino vecino rival: el reino de Malayu cuya capital es Jambi. En 1278, las expediciones javanesas aniquilaron este reino. Un nuevo centro de intercambio aparecerá en la región de Aceh donde se han creado varios sultanatos musulmanes. Sus puertos, donde se han asentado los comerciantes musulmanes del oeste de la India, aseguran su creciente prosperidad. El Islam está comenzando a arraigar gradualmente en el archipiélago. El origen del nombre Sumatra vendría de la palabra malaya Samudera que significa "océano"; otros se inclinan por la tesis del Sultanato Musulmán de Samudra-Pasai en el siglo XIII. Marco Polo pasó por estos puertos varias veces en 1292.

En 1511, los portugueses toman Malaca. Los sultanatos lograron resistir a los invasores europeos y su posición estratégica les permitió extender su poder a todo el norte de la isla y a grandes zonas de la Península Malaya. Quedan pocos rastros del paso de los portugueses, que prefirieron ir más al este para aprovechar las Islas de las Especias. Los holandeses, en 1602, serán los primeros en interesarse seriamente en Sumatra, en un momento en que los sultanatos estaban perdiendo su poder. Los Batavianos construyeron un fuerte en Padang en 1663. Luego los ingleses se establecieron a su vez en el suroeste de la isla, en Bencoolen (Bengkulu) donde construyeron un fuerte en 1685. Tomaron el control de todo el territorio durante las guerras napoleónicas, pero tuvieron que devolverlo al gran disgusto de Raffles, el fundador de Singapur, que habría querido preservar estas islas que había aprendido a amar y cuya cultura, riqueza arqueológica y naturaleza ayudó a dar a conocer. Los británicos renunciaron completamente a sus reclamos a Sumatra por tratado en 1824.

En 1942, los japoneses asaltaron Sumatra, siendo uno de sus principales objetivos la captura de los campos de petróleo de la isla. Permanecerán allí hasta que Tokio se rinda. Los rastros de su paso son todavía visibles en Sabang, en Bukittinggi, y en todos los lugares estratégicos de la región.

Varias personalidades famosas son de Sumatra: Mohammed Hatta, Primer Vicepresidente de Indonesia, y el mismísimo Primer Ministro de la República Sutan Sjahrir. Aceh, que causó tantos problemas a los holandeses, sigue causando problemas hoy en día. Los grupos fundamentalistas musulmanes siguen pidiendo la independencia de su región. Ahora está aplicando la sharia. El gobierno central de Yakarta primero trató de sofocar la rebelión. El ejército ha cometido graves violaciones de los derechos humanos. Las operaciones militares continúan, aparentemente más discretas. En 2001, Aceh obtuvo un otonomi khusus (autonomía especial). Su nombre oficial es ahora Nanggroe Aceh Darussalam; la capital es Aceh (antes Kutaraja). En 2005 se llegó a un acuerdo de paz entre el Gobierno de Indonesia y el GAM (Gerakan Aceh Merdeka o Movimiento para un Aceh Libre). El fin de treinta años de violencia. En diciembre de 2006, un antiguo partidario del GAM se convirtió en gobernador de la región.

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