Cuyo es una región que incluye las provincias de Mendoza, San Juan, La Rioja y San Luis. Al oeste, los Andes y la Precordillera están separados por los valles de Uspallata y Calingasta; al este hay una gran llanura desértica llamada Las Travesías. El viento zonda es caliente y sofocante: proviene del Océano Pacífico y condensa la humedad cuando cruza los Andes, antes de bajar seco y ardiente, rápido y tumultuoso, duro y particularmente desagradable entre marzo y octubre.

Al pie de la cordillera, la región de Mendoza, regada por los ríos San Juan, Mendoza, Atuel, Diamante y Tunuyán, es un oasis bañado por el sol donde se produce el mejor de los vinos del país. Sacudidas por sucesivos terremotos, las ciudades de la región han conservado muy pocos vestigios del período colonial, y no son las más interesantes para visitar. Por otra parte, la región abunda en sitios naturales excepcionales, comenzando por el pico más alto de la cadena andina, el Aconcagua, que culmina a 6.962 m, los volcanes que aún están activos, los excepcionales Parques Nacionales Talampaya e Ischigualasto, clasificados como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, la espléndida Laguna Brava... Entre paisajes de montañas encaramadas y cañones desérticos del Lejano Oeste argentino, la reserva de cuyo sorprende a quienes se toman el tiempo de visitarla.

Historia

Los restos más antiguos de la región fueron descubiertos al sur del Río Mendoza, hacia los pueblos de Agrelo y Barrancas, y datan de unos 9.000 años antes de Cristo. Son testigos de una cultura rudimentaria de los primeros habitantes, basada en la recolección, la caza y el uso de textiles y cerámica.

Los indios Milcayac. A la llegada de los conquistadores españoles, la región estaba habitada por la etnia Huarpe Milcayac, que acababa de ser colonizada por los Incas, y cuya población ascendía a unas 15.000 almas. Vivían cerca de los ríos, especialmente cerca de las lagunas de Guanacache y del Rosario, ahora casi secas. Los granjeros, cultivaban maíz, quinoa, frijoles, calabazas. Les gustaba la caza, que practicaban con una resistencia que impone respeto: no dudaban en seguir a una tropa de guanacos durante varios días antes de no poder huir más del agotamiento, y pescaban los patos en las lagunas sumergiéndose en el agua con la cabeza escondida en una calabaza. Recogieron la algarroba para hacer pan (patay) y beber (aloja), pero también raíces (totora) o langostas, que dejaron secar y moler en una pasta compacta. Finalmente, comerciaron con truchas secas, incluso durante la época colonial. También produjeron hermosas cestas tejidas, llenas de color y resistencia. La frontera con las tierras de los puelches y los pehuenches (ahora en el lado chileno) se estableció alrededor del río Diamante, y más tarde marcó la frontera entre las dos naciones.

La dominación Inca. Los Incas impusieron su forma de vida en los últimos años del siglo XV, integrando el Collasuyo, la provincia más meridional del Tahuantinsuyo. El Camino Inca bajaba hasta Uspallata, donde se importaba una población de mitimaes, colonos agrícolas y soldados incas. Se abandonó la lengua Milcayac en favor del quechua y se celebraron los cultos del Sol, la Luna y la luz, así como se adoptaron técnicas de irrigación y cultivo. La llegada de los españoles del lado oeste iba a cambiar la situación considerablemente.

La invasión española. El territorio fue explorado por primera vez por Francisco de Villagra en 1551, quien se dirigía a Chile para luchar contra la resistencia indígena. En esa época, las tierras de Cuyo pertenecían a la Capitanía General de Chile (como lo confirma una cédula real de Carlos V en 1552). Desde Santiago de la Extremadura (el nombre de Santiago de Chile) comenzaron las expediciones que fundaron las tres principales ciudades de la región, incluyendo Mendoza en 1561 por Pedro del Castillo, San Juan de la Frontera por Juan Jufré en 1562. Dos años más tarde, se estableció el Corregimiento de Cuyo, que constituía una de las once divisiones administrativas de Chile en ese momento. El viaje de Mendoza a Santiago duró 8 días, a Córdoba 20 días y a Buenos Aires unos 45 días. De hecho, Mendoza estaba bastante aislada, produciendo principalmente vino (las primeras variedades de uva importadas en 1566), vinagre, frutos secos y aguardiente. Poco a poco, la minería (plata y cobre de Uspallata) se hizo importante, así como la ganadería, que fue el origen de las grandes estancias que aún hoy se pueden visitar. La población de la provincia en ese momento era de unos 13.318 habitantes... ¡de los cuales sólo el 1% eran españoles! Los criollos representaban el 42%, seguidos de los nativos (en su mayoría desarraigados) el 22% y los esclavos negros (alrededor del 33,5%). Las autoridades tenían entonces su sede en Mendoza, pero el monopolio comercial de que gozaba Lima, que impedía cualquier desarrollo de Buenos Aires en el lado del Atlántico y de Santiago en el lado del Pacífico, explica por qué la zona no se desarrolló realmente hasta finales del siglo XVIII.

El Virreinato de la Plata. Inicialmente parte del Virreinato del Perú que controlaba Chile, cuya capital estaba ubicada en Lima, Cuyo se convirtió en Buenos Aires cuando se creó el Virreinato de La Plata en 1776. Se trataba de que la Corona española obtuviera una mayor eficacia administrativa en sus colonias, para defenderse de las reivindicaciones portuguesas y del comercio ilegal en sus tierras operadas por ingleses o franceses.

Al afirmarse Buenos Aires como capital del virreinato, nació una nueva realidad geopolítica. La capital concentraba todo el desarrollo moderno, en detrimento de un interior que se iba dejando atrás poco a poco. En 1787, el Corregimiento de Cuyo incluso desapareció como entidad política, y los tres principales pueblos se convirtieron en distritos de la Intendencia de Córdoba.

En Mendoza, los principales productos comercializados entonces eran el vino y el aguardiente. Alrededor de 10.000 barriles de vino de Mendocino estaban en tránsito fuera de la ciudad en ese momento. La cría se intensificaba en el Valle de Uco. Los primeros álamos (de Lombardía) aparecieron en 1808, gracias a un tal Juan Cobo. Estos árboles se utilizaron para proteger las propiedades del viento en particular, y los colonos desarrollaron una cierta arquitectura de madera, que había estado ausente hasta entonces.

El libertador San Martín. A principios del siglo XIX, los acontecimientos en Europa (la Guerra de la Independencia española contra Napoleón) debilitaron considerablemente la autoridad de España sobre sus colonias a partir de 1808. El Virreinato de La Plata, como en toda América Latina, declara que maneja sus asuntos solo, ya que el Rey Fernando VI es el cautivo de Napoleón en Bayona. Fue un momento decisivo para Mendoza, que dudó entre las órdenes dadas por Córdoba y las de la junta de Buenos Aires, antes de decidirse por esta última. La Intendencia de Cuyo fue finalmente decretada en 1813, antes de que el General José San Martín se convirtiera en su gobernador al año siguiente. Desde allí, el General partió con su famoso ejército andino para liberar a Chile y Perú de la presencia española, que era de 4.000 efectivos.

En 1820, la administración de Cuyo se disolvió y las tres provincias se independizaron. La inestabilidad política de Argentina durante 30 años fue cruel para la región. La batalla del Rodeo del Medio, el 24 de septiembre de 1841, enfrentó a las fuerzas federales pro-ángel Pacheco con las de Lamadrid, el gobernador provincial de Mendoza, que fue derrotado. Además, los malones, estas incursiones perpetradas por los nativos del sur, despoblaron las estancias.

La conquista del desierto. La segunda mitad del siglo XIX fue el escenario de la terrible Conquista del Desierto. Es bueno saber que un francés, Jules Ballofet, que comprometió el trazado moderno de la Nueva Ciudad de Mendoza en 1863, fue el primero en estudiar la cartografía del sur del río Diamante, con vistas a su colonización. Primero se conquistó la zona de San Rafael (Ballofet se estableció allí), luego Mallargüe. Esta zona del sur de la provincia fue rápidamente colonizada por extranjeros (especialmente franceses e italianos), invitados por los gobernadores para desarrollar allí la agricultura. Surgieron grandes propiedades de tierra, cultivando frutas o viñedos.

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