De difícil acceso a pesar de la pequeña y muy sinuosa carretera que ahora la conecta con el resto del país, la región de Arakan ha tenido su época de gloria. En un entorno verde, Mrauk-U fue una vez la fortaleza de un reino todopoderoso, como las otras ciudades de Birmania eligieron, a su vez, capitales de un imperio efímero.

Arakan está aislado de la llanura birmana por las montañas del mismo nombre. Si hoy en día la región es testigo de una innegable influencia cosmopolita, que ha moldeado a su gente a lo largo de los años, durante siglos este enclave ha logrado desarrollarse desafiando a cualquier potencia extranjera.

En el siglo I d.C., el reino Dhanyawady despegó, marcando el comienzo de una era de prosperidad en la región. En el siglo III, el reino de Vesali se hizo cargo. Pero, ya en el siglo X, los mongoles, seguidos de cerca por los birmanos en el siglo XI, llegaron a poner fin temporalmente al insolente desarrollo de los reinos de Arakan. A partir de entonces, el Arakan pasó de mano en mano, sucesivamente bajo la influencia de las potencias extranjeras que competían por el poder.

Los birmanos se las arreglaron de alguna manera para mantener el control de la región hasta el siglo XVI. Los musulmanes ejercieron entonces su autoridad sobre la región desde la vecina Bengala. Mientras que los primeros lograron imponer el idioma birmano a los habitantes de la región, con excepción de algunas desviaciones (la "r" se rueda alegremente y el idioma común se parece más a un dialecto birmano que al birmano puro), los musulmanes, por su parte, no lograron que la población local adoptara su religión.

El peso de las culturas extranjeras aumentó con la llegada masiva de mercenarios de todas partes y otros marineros endurecidos, desembarcados en la costa de Rakhine. Llegaron en tropel desde los cuatro rincones del mundo, desde los países de Asia Central, el Golfo Pérsico, Turquía, pero también desde Holanda y Portugal, atraídos por los tesoros de la región, acumulados por los antiguos reinos.

En el siglo XVI, el reino de Arakan recuperó su fuerza, buscando liberarse de esta opresiva presencia extranjera. En 1599, el rey Razagri asaltó el rico reino de Bago. La ciudad de la Baja Birmania, mientras tanto, había logrado aumentar considerablemente su riqueza, apoderándose de los tesoros de las potencias vecinas, especialmente de Siam, durante las conquistas.

El Reino de Arakan experimentó así un nuevo auge durante los siglos XVI y XVII, un auge debido en gran parte al comercio de esclavos y a la incesante embestida de piratas que se hicieron un nombre a través de las fronteras.

El año 1785 sonó el toque de muerte del período dorado de Arakan. El rey birmano Bodawpaya, con la ayuda de su ejército de 30.000 hombres, dio un solo mordisco a la ciudad fortificada de Mrauk-U, supuestamente inexpugnable, durante un asalto que resultó fatal para la capital de Rakhine. Para marcar su victoria, los birmanos se apoderaron del famoso Buda Mahamuni, venerado por todos los budistas de Rakhine. Los arakaneses están muy orgullosos de la antigüedad de esta estatua, que representa fielmente los rasgos del primer Buda.

En el siglo XIX, Arakan se convirtió en el escenario de importantes eventos políticos. Los repetidos combates en la frontera con la India oriental desencadenaron el conflicto anglo-birmano en 1824 y Arakan fue pronto la primera provincia que cayó bajo dominio británico. Mrauk-U dio paso a Sittwe, elegida por la administración británica como capital colonial.

Desde la fatídica captura de Mrauk-U en 1785, la misma noción del reino de Arakan ha sido relegada al olvido. Sin embargo, los habitantes, orgullosos de su historia y de su glorioso pasado, hacen un punto de honor al mantener un cierto grado de autonomía del gobierno central. El aislamiento natural de esta región sin litoral funciona a su favor, y Arakan sigue siendo, aún hoy, una provincia que se destaca claramente del resto del país, tanto por sus paisajes como por su patrimonio cultural único. ¡Para visitar sin falta!

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