Esta es la isla africana, rica en historia. Porque todo comenzó allí en 1460, con la llegada de los portugueses y luego de los esclavos, cuya mezcla dio origen al pueblo de Cabo Verde. Santiago es la mayor de las islas del archipiélago con sus 991 km², y la más poblada, con unos 300.000 habitantes, la mitad de la población de Cabo Verde. La capital, Praia, tiene una población de unos 130.000 habitantes, o sea casi una cuarta parte de la población de Cabo Verde.

Santiago está a 80 km de norte a sur y a 29 km de este a oeste. Es una isla de montañas, con numerosos macizos, el más alto de los cuales, el Pico de Antonia, tiene 1.392 m de altura. La Serra Malagueta alcanza los 1.063 m y el Monte Tchota los 1.050 m.

También es una isla de origen volcánico, cuya pasada actividad sísmica ha dado gran forma al paisaje, creando valles, cientos de colinas y profundas riberas. La costa oeste está muy recortada con fuertes pendientes; esto da lugar a hermosas calas desiertas a lo largo del mar, mientras que la costa este se desliza más suavemente.

Es una isla que tiene la ventaja de contar con hermosas montañas, hermosas playas, numerosas plantaciones y bosques (resucitados gracias a la intensa campaña de reforestación emprendida en el país).

La mayor parte del paisaje de la isla es desértico, pero en algunos lugares hay valles agrícolas muy verdes, especialmente a lo largo de la costa este.

La historia de la isla está fuertemente marcada por la trata de esclavos y el comercio, especialmente el comercio de madera. Un verdadero almacén de taparrabos de algodón y caña de azúcar, un lugar de especulación, los barcos que surcan la costa de África occidental y los traficantes de esclavos que vienen a abastecerse de suministros antes de atacar el largo camino a Brasil, lo convierten rápidamente en una parada ineludible. Sin embargo, es religiosa con muchos conventos y una catedral (la primera construida en África). Y próspero, con sus tierras cultivables, plantaciones de algodón y caña de azúcar, cultivos de cereales y vegetales y abundante agua. Sufrió numerosos ataques de piratas: en 1578 y 1585, el famoso Francis Drake saqueó la capital de la época, Ribeira Grande, que se convirtió en la actual Cidade Velha. Jacques Cassard, el nativo de Nantes, hizo lo mismo en 1712, lo que finalmente convenció a los habitantes de cambiar su capital a Praia. La isla de Santiago sufre graves sequías que diezman el ganado y causan hambrunas desastrosas. También experimentó revueltas campesinas, incluyendo la de 1841, protestando contra el alto costo de las rentas. En varias ocasiones, las autoridades de la isla apelaron a Lisboa, que envió tropas bien entrenadas para someter a los insurgentes.

La población de esta isla tiene una morfología mucho más africana que en el resto del archipiélago, porque los esclavos que se mantenían en la isla de Santiago vivían y se reproducían entre ellos, tanto en las plantaciones como en las montañas del noreste que acogían a los que escapaban. Es aquí donde la contribución cultural africana ha sido mayor, a diferencia de lo que ocurre en São Vicente, por ejemplo, donde la mayor influencia latina ha llevado al rechazo de las raíces africanas. Hoy en día, se refleja en eventos culturales en la danza popular, con batuka y tabanka, y la música, especialmente el funana, cuyos ritmos recuerdan a los del África tradicional. Siempre anima la vida social de los campesinos: en la ropa, con el famoso taparrabos atado alrededor de las caderas, en la comida con el cuscuz y el xerem, y en el comportamiento de los individuos.

La gente de la isla de Santiago y especialmente los del interior son apodados badius, palabra que viene de vadios en portugués y significa "vagabundo". Esto se debe a que durante la ocupación portuguesa del país, los esclavos fugitivos vagaban por las montañas; para sobrevivir, criaban ganado y plantaban algunas verduras. Hoy en día, la agricultura ocupa un lugar esencial, la mitad de la tierra cultivable del archipiélago se concentra en la isla de Santiago. Junto a las tradicionales plantaciones de plátanos y caña de azúcar han aparecido los cultivos de guindillas, boniatos, maíz, judías, mandioca, ñames, cacahuetes, guisantes, tabaco...

Las lluvias son poco frecuentes, y mucho menos regulares. A veces hay tormentas de lluvia, a menudo desastrosas para la agricultura. En efecto, devastan las cosechas y empobrecen el suelo, arrastrando toda la tierra buena hacia el mar, porque nada la detiene. Las primeras gotas suelen llegar en julio y las plántulas se preparan en junio. En agosto o septiembre, el final de la temporada de lluvias es el momento adecuado para plantar plantas de batata. La cosecha de maíz comienza en enero. La isla de Santiago también tiene algunos oasis permanentes, pero tienden a desaparecer. Sin embargo, la explotación de un manantial permite ahora a la isla producir su agua mineral, al igual que en la isla de Santo Antão. La pesca sigue estando por debajo de su potencial de desarrollo, pero afecta a más de 2.000 personas en Praia, Tarrafal y Pedra Badejo. Praia tiene un puerto que compite con Mindelo.

En cuanto al turismo, Santiago es la isla con mayor número de sitios para visitar, en paisajes muy variados. La hermosa costa este, con sus valles, calas desiertas y salvajes, montañas y la bahía de São Francisco, merece un paseo. Al noroeste, Tarrafal, con su hermosa playa de arena marrón y su pueblo pesquero, es muy atractivo. Al sur, Praia, la capital económica y administrativa del país, y un poco más al este, Cidade Velha, la antigua capital. En el interior de la isla, llamada la fóra, se encuentran muchos pueblos donde se encuentra toda la identidad criolla y la tradición caboverdiana. El contacto con esta población, que conserva los ritos, el idioma y la cultura del archipiélago, proporciona un cambio de escenario.

Santiago es una isla histórica que puede ser visitada en varios días, ya que hay muchos puntos de interés: Praia, Cidade Velha, Tarrafal, São Domingos, Assomada, Monte Xota, São Jorge, Ribeira da Barca... Se beneficiará del alquiler de un vehículo, preferiblemente un 4x4, y de tener cuidado en las carreteras, especialmente al seguir a los aluguistas que se detienen regularmente y conducen relativamente rápido y con descuido. Sin olvidar los muchos rincones ciegos y los animales (vacas o cabras) que se mueven libremente en el camino.

Otra forma de desplazarse, más económica y más típica (pero más larga), es combinar las alugueras: se puede ir de Praia a Tarrafal por la ruta clásica con una aluguera, y luego bajar a Praia por la costa este con varias alugueras. Se recomiendan dos días para disfrutar de una parada en Tarrafal.

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